Un responsable du tourisme local remporte un prix

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Un prétendu stratagème de Ponzi de 110 millions de dollars basé en Géorgie et à New York – mais avec une influence atteignant tout le chemin jusqu’à Mount Airy – a franchi une nouvelle étape vers la résolution plus tôt ce mois-ci pour certaines de ses victimes.

Oppenheimer & Co., une banque de courtage et d’investissement basée à New York, a été condamnée à verser près de 37 millions de dollars de dommages et intérêts à 11 investisseurs qui ont perdu de l’argent dans le stratagème, prétendument mené par deux sociétés sous le contrôle de John Woods, un Marietta, Géorgie résident.

Woods, courtier de longue date chez Oppenheimer, détenait des participations majoritaires dans deux autres sociétés d’investissement : Horizon Private Equity, III LLC et Livingston Group Asset Management Company, faisant affaire sous le nom de Southport Capital.

Southport Capital avait un bureau à Mount Airy, bien qu’il ait fermé peu de temps après que la Securities and Exchange Commission (SEC) ait pris des mesures contre Woods et ses entreprises en août 2021. Personne de l’entreprise locale n’a reconnu les demandes de The Mount Airy News pour des commentaires ou des informations. , mais au moment de l’action de la SEC, Woods était répertorié comme partenaire et conseiller principal en investissement de la société. Clay Parker a été nommé président et chef de la direction.

Selon la plainte initiale de la SEC, déposée auprès du tribunal de district des États-Unis pour le district nord de la Géorgie en août 2021, les défendeurs ont levé plus de 110 millions de dollars auprès de plus de 400 investisseurs dans 20 États en offrant et en vendant des unités d’adhésion à Horizon.

Woods, Southport et d’autres conseillers en placement de Southport auraient dit aux investisseurs – y compris de nombreux retraités âgés qui craignaient la volatilité du marché boursier – que leurs investissements Horizon étaient sûrs et rapporteraient un taux de rendement fixe, et que les investisseurs pourraient récupérer leur principal sans pénalité après une courte période d’attente, selon le dossier de la SEC.

Selon la plainte, cependant, ces déclarations étaient fausses et trompeuses : Horizon n’a pas tiré de bénéfices significatifs d’investissements légitimes, et un grand pourcentage des prétendus « rendements » pour les investisseurs précédents ont simplement été payés à partir de l’argent des nouveaux investisseurs. La plainte allègue également que Woods a menti à plusieurs reprises à la SEC lors des examens réglementaires de Southport.

« Les investisseurs se sentaient à l’aise d’investir dans Horizon en grande partie en raison de leurs relations avec les conseillers de Southport », a déclaré Nekia Hackworth Jones, directrice du bureau régional d’Atlanta de la SEC. « Comme allégué dans la plainte, Woods et Southport ont exploité les craintes de leurs clients de perdre leurs économies durement gagnées et les ont convaincus de placer des millions de dollars dans un stratagème de Ponzi en leur promettant à tort un investissement sûr avec des rendements réguliers. »

Un autre dépôt auprès de la SEC, à partir du 10 juin de cette année, a frappé plus près de chez eux pour les investisseurs de la région. Ce dépôt, devant le tribunal de district américain d’Atlanta, a pointé du doigt trois autres personnes, dont un résident de Mount Airy.

Penny Flippen, 59 ans au moment du dépôt, de Mount Airy ; Britt Wright, 49 ans au moment du dépôt, de Pfafftown, et Michael Mooney, 52 ans au moment du dépôt, de Sarasota, en Floride, étaient tous impliqués dans la plainte. Les trois personnes auraient conseillé aux investisseurs de la région de verser 62 millions de dollars dans le fonds Horizon. Selon ce dossier du 10 juin, les trois auraient dit à leurs clients que l’argent serait investi dans des titres sûrs tels que des obligations d’État et qu’ils paieraient un rendement garanti de 6% à 8% sans présenter de risque pour le principe.

« …Horizon III n’a pu payer les rendements garantis aux investisseurs existants qu’en levant et en utilisant de nouveaux fonds d’investisseurs », allègue cette plainte. « Horizon III n’a pas tiré de bénéfices significatifs d’investissements légitimes ; au lieu de cela, un très grand pourcentage des prétendus « rendements » pour les investisseurs précédents ont simplement été payés à partir de l’argent des nouveaux investisseurs. »

Les trois ont été accusés de multiples violations des lois fédérales sur les valeurs mobilières, a déclaré la SEC. Ce dépôt n’a pas encore été résolu.

Cas de la Géorgie

L’action la plus récente, prise ce mois-ci et réglée par un groupe spécial d’arbitrage à Atlanta le 5 septembre, ordonne à Oppenheimer de payer 36,75 millions de dollars à 13 demandeurs dans le cadre de l’affaire. Cette indemnité couvre l’argent qu’ils auraient perdu, les frais de justice et de dépôt, ainsi que des dommages-intérêts triples dans certains cas, portant leur indemnité à trois fois l’argent qu’ils ont perdu.

Selon une plainte antérieure déposée en leur nom en Géorgie, Woods travaillait comme conseiller en investissement d’Oppenheimer alors qu’il dirigeait prétendument son stratagème de Ponzi, canalisant les clients – et leur argent – ​​d’Oppenheimer vers son fonds Horizon.

« Les demandeurs font partie des plus de 300 personnes victimes du stratagème de 110 millions de dollars », selon le dossier, par l’avocat John Chapman de Chapman – Albin LLC. « La SEC a récemment déposé une plainte contre Horizon et Woods et a gelé le fonds Horizon et ses actifs. La plainte de la SEC allègue que les demandeurs ont perdu la totalité ou la quasi-totalité de leur capital investi dans Horizon. L’intimé Oppenheimer a complètement manqué à ses devoirs. Les demandeurs ont subi les conséquences des échecs du défendeur », indique le dossier en demandant des dommages-intérêts.

Dans l’affaire Géorgie, selon les documents déposés devant les tribunaux, plusieurs des victimes ont été amenées à croire qu’Horizon était un véhicule d’investissement approuvé par Oppenheimer et faisait partie du portefeuille de fonds d’investissement d’Oppenheimer.

« À tout moment pertinent, Oppenheimer employait, détenait la licence de valeurs mobilières de et était tenu de superviser les activités liées aux valeurs mobilières de son représentant enregistré John Woods », a allégué le dossier d’Atlanta en plaidant pour qu’Oppenheimer rembourse les pertes subies par clients là-bas. « La structure de surveillance laxiste d’Oppenheimer, dans laquelle les courtiers se surveillent essentiellement eux-mêmes, a conduit… Oppenheimer à 97 actions réglementaires et 173 arbitrages, dont ceux impliquant le défaut de supervision des activités commerciales extérieures des représentants inscrits et des transactions sur titres privés, entre autres », a déclaré Chapman dans ses documents. .

Même si Woods a quitté Oppenheimer en décembre 2016, le dossier judiciaire allègue qu’Oppenheimer était au courant de ses actes répréhensibles et qu’il était complice de les avoir cachés aux régulateurs.

«En décembre 2016, pleinement conscient des nombreuses violations de la législation sur les valeurs mobilières qui se produisaient dans son bureau d’Atlanta, en Géorgie, Oppenheimer a cherché à dissimuler le stratagème Horizon aux régulateurs et au public investisseur en permettant à Woods de démissionner discrètement d’Oppenheimer sans signaler l’acte répréhensible aux régulateurs. et le public investisseur, comme l’exige la loi. Cela a permis à Woods de continuer à collecter des fonds auprès d’investisseurs sans méfiance, permettant au stratagème de Ponzi de se poursuivre pendant de nombreuses années encore, jusqu’en août 2021 », selon le dossier de septembre.

Les arbitres ont statué en faveur des plaignants géorgiens, avec un long aperçu de la restitution et des astreintes à chacune des victimes, totalisant près de 37 millions de dollars.

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